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Nurit Katz is UCLA’s first Chief Sustainability Officer. She was recognized as one of the top 100 business trailblazers in the Women Worth Watching 2015 issue of Profiles in Diversity Journal. This is her story.

Nuritz Katz fue la primera Jefa de la Oficina de Sustentabilidad de UCLA. Ella fue reconocida como por el top 100 de pioneras en negocios de la edición 2015 de Women Worth Watching con un perfil en el Diversity Journal. Esta es su historia.

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1. Where did you grow up?

I was born and raised in Los Angeles. I attended Humboldt state for undergraduate and went to UCLA for a joint MBA and Masters of Public Policy degree.

2. Tell me a bit about your journey to where you’ve gotten to today. 

I’ve always had a strong interest in the environment. It started with a love of the natural world and the outdoors. I like the problems sustainability is trying to solve e.g. how do we feed, clothe and provide jobs for future generations. ‘How do we enable future generations to still have access to resources?’ is a pretty important question.

I had great mentors [and come from] a family of strong women. When I was younger, my aunt bought me some books related to this topic which helped to cultivate my interest. During college, I realized I loved teaching but could have a bigger impact at the management and policy level.

I think a lot of people are coming to this field because they are seeking meaning and looking for work that is aligned with their values. What they all share is a connection to a sense of purpose of making people lives better.

I became the first sustainability officer at UCLA eight years ago. We built the [sustainability] program from scratch. The constant challenge is how do you coordinate across a large organization and connect with 80,000 people. Communication is key.

3. Tell me one way exercising leadership has always come easy to you, and one way it has challenged you.

As the oldest sibling with three active younger brothers I would help wrangle and coordinate our family. I think that started me off on some sort of management path. Through teaching, I’ve developed a comfort in public speaking and communication which are skills needed in management. I also naturally enjoy connecting, putting resources together and introducing people.

I’m learning to delegate [more]. My job is broad so it’s about strategically knowing what to say ‘no’ to. 

4. Name one of the most satisfying leadership roles you have had, and briefly tell me what made it so. 

Being Chief Sustainability Officer at UCLA. It’s been an incredible journey. I love my work. I was doing a lot of pieces of this job as a student, mostly as a volunteer. It’s been such a gift to find a position and get paid for what I was already doing in my free time. I encourage everyone to go find it. If you’ve been given opportunities in your life like a good education or supportive parents, you have a responsibility to find that thing [because] not everyone gets to do that. 

5. What is the best and worst decision you've ever made?

Coming into my current role at UCLA, I had to take a risk. I applied for another role and got an offer in a shorter timeframe. I could either take this sure thing or hold out for the job I have now, even though I was up against people with more years of experience. But I knew this [Chief Sustainability role] was for me.

As a student I created the sustainable resource center and directed it for two years. I ran for student body president [and won]. It would’ve been better for that program and my role as president to have separated both. Sometimes when you create something as an entrepreneur, you need to know when to let go

6. What do you think is the most significant barrier to female leadership?

There are a lot of cultural drivers that are big barriers. Women aren’t taught to be confident and assertive, and when you are, you are judged for it. There are strong stereotypes of how men and women need to behave. I grew up with three bothers so my communication style is pretty masculine. I worked as a mentor for young women, and rough stuff was happening to them. They were offered classes on difficult topics, including self-defense and learning how to say no assertively and loudly. It was about helping them find their strength in terms of tone and volume. I don’t think those [qualities] are biological. I think it has to do with how we teach young boys and girls how to behave. 

7. What will be the biggest challenge for the generation of women behind you?

We’ve made a lot progress [for women] but it’s easy to get comfortable with that. We are seeing regressive actions push back on that progress. Progress isn’t linear. Yet, you can’t get discouraged. You need to keep pushing society forward. 

8. What woman inspireS you and why? 

My mother and grandmother. The women in my family have had a big influence on me. My grandmother went back to school to get a Ph.D. after having five children. They have inspired me a lot. My aunts are also inspiring because they have taken very different [life] paths – traditional business leader, artist, stay-at-home mom and volunteer. They’re all very powerful in their own way. Each created their own path. What’s often missed in the debate of women and careers is if they are happy. It’s ultimately about choice. I have a large family with different women and each were leading their lives in a way that was right for them. This helped me see that there isn’t one path.

en espaÑol

1. ¿En dónde creciste?

Nací y crecí en Los Angeles. Asistí a la escuela en Humboldt y luego a la Universidad en UCLA para luego hacer al MBA y la Maestría en Política Publica. 

2. Cuéntame un poco sobre cómo llegaste a donde estás hoy.

Siempre he tenido un fuerte interés en el medio ambiente. Empecé con un amor nato por el mundo y la naturaleza. Me gusta resolver problemas de sustentabilidad como la forma en la que nos alimentamos, la ropa y los futuros empleos. ¿Qué le vamos a dejar a las futuras generaciones en cuanto a acceso a las fuentes naturales? Es una pregunta importante.

Tuve gran mentores y vengo de una familia de mujeres muy fuertes. Cuando era joven, mi tía me compró algunos libros relacionados con este tema que me ayudaron a cultivar mi interés. Durante la escuela me di cuenta que amaba enseñar, pero tendría un mayor desempeño en el ámbito y manejo de políticas.

Creo que mucha gente llega a esta área porque busca trabajar en algo que se identifique con sus propios valores. Lo que todos comparten es la conexión a un sentido y un propósito para hacer mejor la vida de la gente.

Me convertí en Jefa de la Oficina Sustentable en UCLA hace 8 años. Construimos el programa desde trazos. El reto constate es coordinar una gran organización y conectar a 80,000 personas. La comunicación es la clave.

3. Platicame en que manera ejercer el liderazgo ha sido fácil para ti, y en que manera se te ha hecho dificil.

Como hermana mayor de tres hermanos yo siempre ayudé a coordinar y guíar a la familia. Creo que eso me llevó por el camino de la gerencia. Desarrollé una facilidad para hablar en público y comunicarme, que son habilidades necesarias para una gerencia. Yo además disfruto de conectar, poner los medios en la mesa y presentar a las personas.

Estoy aprendiendo a delegar (mas). Mi trabajo es tan amplio, asiîque tengo que saber a que, estratégicamente, decirlee que ’no’.

4. Nombra uno de los papeles de liderazgo más satisfactorios que has tenido, y dime por qué.

Ser Jefa de la Oficina Sustentable en UCLA ha sido increíble. Me encanta mi trabajo. Cuando estudiaba hacia un poco de eso más que nada como voluntaria. Ha sido un regalo haber encontrado este puesto y que me paguen por algo que ya hacía en mi tiempo libre. Quiero impulsar a todo el mundo a que encuentren el suyo. Si has tenido oportunidades como una buena educación o padres que te apoyan, tienes la responsabilidad de encontrar lo tuyo, porque no todos tienen esa oportunidad.

5. ¿Cuál es la mejor y peor decisión que has tomado?

Viniendo de mi actual puesto en UCLA, tuve que arriesgarme. Apliqué para otro puesto y conseguí otra oferta en poco tiempo. Podía tomar ese trabajo seguro o apegarme a mi trabajo actual, incluso cuando estaba compitiendo con gente de mayor experiencia. Pero yo sabía que la posición como Jefa de Sustentabilidad era para mí.

Como estudiante yo cree el centro de fuentes sustentables y lo dirigí por dos años. Me lancé para presidenta del cuerpo estudiantil y gané. Hubiera sido mejor tanto para el programa como para mi rol como presidenta haberlo hecho por separado. Como emprendedora tienes que aprender cuando dejar ir lo que has creado. 

6. ¿Cuál crees tu es la barrera más significativa para las mujeres lîderes?

Hay muchas barreras culturales. Las mujeres no fueron enseñadas a tener confianza y ser asertivas, pero cuando lo son, son juzgadas por ello. Hay grandes estereotipos de como hombres y mujeres tienen que comportarse. Yo crecí con tres hermanos, así que mi estilo de comunicarme es bastante masculino. Trabajé como mentora para mujeres jóvenes y sus situaciones eran difíciles. Les daban clases con temas fuertes, incluyendo autodefensa y aprender a decir NO. Era acerca de ayudarlas a encontrar fuerza en términos de tono y volumen. No creo que esas cualidades sean biológicas. Yo creo que tiene que ver con como enseñamos a los niños y niñas a comportarse. 

7. ¿Cuál será el mayor desafío para la generación de mujeres que sigue de ti?

Hemos hecho un gran progreso para las mujeres y es fácil adaptarse a ello, pero hay acciones retrogradas que nos empujan para atrás en ese progreso. El avance no es lineal. Aún no podemos desanimarnos. Tenemos que seguir empujado a la sociedad hacia adelante.

8. ¿Qué mujer te inspira y por qué?

Mi mamá y abuela. Las mujeres de mi familia tienen una gran influencia en mí. Mi abuela fue de nuevo a la escuela para obtener un Ph.D. después de haber tenido cinco hijos. Ellas me inspiran demasiado. Mis tías son también inspiradoras porque han tomado diferentes caminos, - desde una líder de negocio tradicional, la artista, una madre de casa y otra voluntaria. Ellas son muy poderosas en su propio camino. Cada una ha creado el suyo. Lo que a veces se pierde en el debate de las mujeres y las carreras es si ellas son felices. Se trata de elegir. Tengo una gran familia con distintas mujeres y cada una liderea su vida a su manera. Esto me ayudo a entender que no hay solamente un camino. 

Interview By: Stephanie Perez

Spanish Content Written By: Maria Fernanda Lavalle // Find her here + here