Go someplace new and conquer it for a year

NASEEM SAYANI

Naseem Sayani s a seasoned business and digital strategist with 15+ years of experience helping clients grow, transform, and excel in innovative ways. She spent 7 years at Booz & Company, a premier management consulting firm, including 2 years as COO of Booz Digital, followed by 2 years as Head of Strategy for Huge’s West Coast offices, before founding Digital Oxygen, a digital innovation consultancy. She has spoken at CES, Digital Hollywood, OMMA LA, and Digital Entertainment world; and has been published by Huge Ideas, Campaign Magazine, AdAge, and Digiday on the topics of digital strategy, innovation, and fusing strategy and design to launch new ideas. This is her story.

Naseem Sayani es una estratega de negocios digital con mas de 15 años de experiencia ayudando a sus clientes a crecer, transformarse e innovar de distintas formas. Pasó siete años en Booz & Company, una firma de consultoría, siendo dos años directora de operaciones de la misma, y dos años directora de estrategias para Huge West Coast antes de fundar Digital Oxygen, su empresa digital de consultoría. También fue expositora en CES, Digital Hollywood, OMMA LA y Digital Entertainment world, ha sido publicada por Huge Ideas, Campaign Magazine, AdAge y Digiday en las secciones de estrategia digital, innovación y diseño y lanzamiento de nuevas ideas. Esta es su historia. 

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english

1. Where did you grow up?

Chino Hills, California.

2. Tell me a bit about your journey to where you’ve gotten to today. 

I grew up in California and went to UCLA for my undergraduate studies. I started out as a Biology major, taking pre-Med courses my first year but found myself enjoying my economics courses so much more than my biology ones. [My economics courses] felt more intuitive. That’s when I decided to change my major. At the time, the new career getting a lot of attention was consulting. It was ambiguous and perceived as this glamorous lifestyle. During my third year in college, I applied with different consulting firms and [ultimately] interned over the summer with Arthur Andersen Business Consulting Services (BCS). There, I started to develop and really hone my critical thinking skills.

I went on to work at Andersen full-time after graduation and after 4-5 years in the technology consulting space (and after being acquired by PwC and then IBM), I decided I wanted to be closer to where [company] decision making was happening. Business school had always been on my radar and the target for that was always New York, so I made business school  my next step.

3. Tell me one way exercising leadership has always come easy to you, and one way it has challenged you.

I’m naturally a planner. I like knowing the details of everything that needs to get done. Because of this, I inevitably become the person who holds the strings on what needs to get done, and becomes the de-facto voice of the team. 

Challenges depend on environment. The hardest part has been creating energy and commitment in every member of the team. There are different personalities, and different ambitions, and you need to understand what is going to push each person, individually, to get to the best results. You have to quickly realize that not everyone works the way you do. 

4. Name one of the most satisfying leadership roles you have had, and briefly tell me what made it so. 

My role leading the digital agency we launched inside of Booz & Co [was the most satisfying] because we were creating something new. Our leadership was committed, and the team was extremely good. We had a small but high performing team and the camaraderie was strong. There was tangible passion for where we were headed, and a commitment to this (crazy) “start-up” we were building inside a big firm. 

5. What is the best and worst decision you've ever made?

My best decision hands down was moving to New York. The pace of life and mentality [in New York] is different, and much more aligned to my personality. Living in New York required independence, and I learned a lot about myself while there – it literally made me the ‘whole’ person I am today.

I think it’s important to get out of the bubble you’ve grown up in. If I had stayed in L.A., I wouldn’t have discovered all that I know about myself now. Living in a new place where you have to fully own your experience can amazingly progress your self-development. I tell everyone that they should go somewhere, even if just for a year, and conquer it! It’ll teach you more about yourself than you will ever believe.

I don’t believe I’ve made any truly bad decisions. Complicated or incomplete ones, for sure, but not bad really. In retrospect, an ‘incomplete’ one was perhaps leaving New York too soon. I was there for 7 years, but looking back, I would have benefitted from one more year or two. The career progression and access to people and opportunities just isn’t the same anywhere else – and I didn’t really understand that until I left. 

6. What do you think is the most significant barrier to female leadership?

The ‘strong woman’ perception problem. Two pieces of feedback women always get is either that they are too quiet and meek (not proactive enough) or, on the other extreme, too pushy and a “bulldozer”. It’s the hardest thing we deal with, and can be pretty hard to navigate. My advice and approach has always been to know my strengths, own my voice in a room, and be ready for anything. Men are much better at showing confidence even if they don’t know the answer, and as women, we have to get better at this skill. Standing your ground, knowing your details, taking extra inflections out of your voice, and communicating in simple and succinct words can start to make all the difference. 

7. What will be the biggest challenge for the generation of women behind you?

Focus. There are so many opportunities available to women now, that it’s both amazing and confusing all at the same time. Women are going to school longer, getting married later, and becoming entrepreneurs at much higher rates …so having some sense of what timeline you want to be on, that’s all your own, and not swayed by the many biases we growth up with, will help the next generation of women take advantage of the incredible opportunities in front of them. 

8. What woman inspireS you and why? 

I break it down into three groups. The first (1) are female authors. I’m always looking for strong female writers who are writing about the female experience – it helps me learn a lot about what else is going on in the world, and think more about my own experience. Next, (2) are female politicians, especially the voices in Congress making all the noise and standing up for things that matter to us. We need more of that. The platform they have right now is incredibly compelling and they’re right in the thick of it. It’s inspiring to see and hear what they are doing and fighting for everyday. Finally, (3) the growing base of women joining and launching new start-up companies. They’re taking ownership of their experience, building new bridges, and having impact on their own terms. It’s great to see how they’re all doing it. 


en espaÑol

1. ¿dónde creciste?

Chino Hills, California.

2. Cuéntame un poco sobre tu camino para llegar hasta donde estas hoy en día.

Crecí en California y me gradué de UCLA. Empecé la carrera de biología, pero pasando el primer año me di cuenta que disfrutaba más el área de economía que la biología. Era más intuitiva con la economía, así que decidí cambiar de carrera. En ese tiempo, la carrera que tenía más popularidad era la de consultora. Era ambigua y conocida por su glamuroso estilo de vida. Durante mi tercer año en la universidad apliqué para diferentes firmas y pasé un verano trabajando en Arthur Andersen Bussiness Consulting Services (BCS). Ahí empecé a desarrollar habilidades de consultora críticas.

Terminé trabajando para Andersen tiempo completo al terminar la carrera y después de 4/5 años en la consultoría de tecnología (después de ser contratada por PwC e IBM), decidí que quería estar más cerca de la toma de decisiones donde todo pasaba en la compañía. La escuela de negocios siempre estuvo en mi mente y el lugar perfecto para eso era Nueva York, así que ese fue mi siguiente paso.

3. ¿Cuál ha sido una manera en el que ejercer el liderazgo ha sido fácil para ti y una en el que ha sido un reto?

Me encanta planear. Me gusta saber los detalles de todo lo que se tiene que hacer. Gracias a ello soy la persona que lleva las riendas para que las cosas se logren y me he convertido en la voz del equipo.

Los retos dependen del ambiente. La parte más difícil ha sido crear buena energía y compromiso de cada miembro del equipo. Hay distintas personalidades, ambiciones y se necesita entender lo que impulsa a cada uno individualmente para lograr los mejores resultados. Tienes que entender que no todos trabajan a tu manera.

4. Nombra uno de los papeles de liderazgo más satisfactorios que has tenido, y dime por qué.

Mi papel en la agencia digital cuando lanzamos Booz & Co fue el más satisfactorio porque estábamos creando algo nuevo.  Nuestro liderazgo estaba comprometido y el equipo extremadamente bueno. Teníamos un pequeño, pero super buen equipo y nos llevábamos muy bien entre todos. Teníamos pasión por lo que queríamos lograr y un (loco) compromiso por esta start up dentro de la firma. 

5. ¿Cuál es la mejor y peor decisión que has hecho?

La mejor decisión fue cuando me mudé a Nueva York. Mi paz mental y la vida que llevaba en Nueva York era distinta, mucho más acorde con mi personalidad. Vivir en La Gran Manzana requiere independencia y aprendí mucho sobre mí misma mientras estuve ahí. Literalmente me convirtió en la persona que soy ahora.

Es muy importante salirte de la burbuja en la que creciste. Si me hubiera quedado en L.A. no hubiera descubierto todo lo que se acerca de mi persona. Vivir en un lugar nuevo en donde tienes completa experiencia te da un gran progreso en tu desarrollo personal. ¡Yo siempre le digo a todos que se deben de ir a otro lugar, incluso si es por un año solamente y conquistarlo! Eso te va a enseñar más de ti mismo de lo que jamás pensaste.

No creo que haya tomado una mala decisión. Complicadas, incompletas seguramente sí, pero mala no creo. En retrospectiva, como ‘incompleta’ puede ser que deje Nueva York muy pronto. Estuve ahí por 7 años, pero viendo atrás, me hubiera servido quedarme uno o dos años más. La evolución de la carrera y el acceso a la gente y las oportunidades no son las mismas en ningún otro lado y no entendí eso hasta que me fui. 

6. ¿Cual crees que sea la barrera más grande para las mujeres líderes?

El problema de la percepción de la "mujer fuerte”. Hay dos formas de ver a una mujer, o muy calmada y pasiva o al contrario, extrema e intensa. Es lo más difícil a lo que nos enfrentamos. Mi consejo y estrategia siempre ha sido conocer mis fortalezas, defender mi voz en donde este y estar lista para lo que sea. Los hombres son mucho mejores mostrando confianza incluso si no saben la respuesta, y como mujeres, tenemos que mejorar en esta área. Tener los pies bien plantados en la tierra, conocer los detalles y comunicar en directas y sencillas palabras lo que quieres hará la diferencia. 

7. ¿Cuál es el reto más grande para la generación de mujeres detrás de ti?

Hay muchísimas oportunidades para las mujeres hoy en día, lo cual es genial pero confuso al mismo tiempo. Las mujeres van a la escuela por más tiempo, se casan después y se están convirtiendo en emprendedoras… así que teniendo una idea de tu propio cronogroma que has definido por ti misma, sin la influencia de los varios prejuicios con los que nosotras crecimos, podemos ayudar a las siguientes generaciones a tomar ventaja de las oportunidades que tienen en sus narices.

8. ¿Qué mujer te inspira y por qué?

Lo dividiría en tres grupos. El primero son autoras femeninas. Siempre busco escritoras fuertes que escriban sobre la experiencia femenina – eso me ayuda a aprender sobre lo que pasa en el mundo, y pensar más sobre mi propia experiencia-. El segundo son mujeres políticas, especialmente las voces del congreso que hacen ruido y se paran por los intereses de los demás, necesitamos más mujeres así. La plataforma que tenemos ahora es increíblemente conmovedora y luchan por ello. Es inspirador ver y escuchar lo que están haciendo y por lo que pelean día con día. La tercera son las mujeres emprendedoras que lanzan sus propias compañías. Se están empoderando y apoderando de su propia experiencia, construyendo nuevos caminos e impactando bajo sus propias reglas. Es increíble ver como lo hacen.


Interview By: Stephanie Perez

Spanish Content Written By: Maria Fernanda Lavalle // Find her here + here