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CINTHIA FLORES

Cinthia Flores is an internationally and nationally-recognized leader in community engagement and governance. This Latina trailblazer is passionate about immigrant and worker rights. She's an advocate for social change via law and policy. She is an attorney, political strategist and public opinion influencer. In 2009, she served as the first Latina President of the Undergraduate Students Association Council at the University of California Los Angeles (UCLA), the most applied-to university in the United States. She was appointed as the 2013-2014 student regent by the University of California Board of Regents. This is her story. 

Cinthia Flores es una líder reconocida internacional y nacionalmente. Esta pionera Latina es una apasionada de los derechos de inmigrantes y trabajadores. Ella es una defensora del cambio social a través de la ley y la política. Es abogada, estratega política e influenciadora de la opinión pública. En el 2009, fue la primera presidenta Latina del Consejo de Asociación de Estudiantes en la Universidad de California Los Ángeles (UCLA), la universidad más aplicada en los Estados Unidos. Fue nombrada como la regente estudiantil 2013-2014 por la Junta de Regentes de la Universidad de California. Esta es su historia.

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english 

1. Where did you grow up?

I was born and raised in Los Angeles, California (South Central/Echo Park area). I was born to a Salvadoran immigrant mother and am first generation [American]. 

2. Tell me a bit about your journey to where you’ve gotten to today. 

I was the first person in my family to graduate from high school. It was a unique and [at times] a lonely experience. I didn’t have many people to guide me through the higher education and law school process, so in that regard I felt alone. What drove me to be able to accomplish what I have accomplished [so far] is a clear understanding of the limitations that my family experienced – public assistance, low income community, few access to resources – and I transformed these limitations into motivation and inspiration.

My story is about pushing the boundaries of my own expectations of myself . I [grew up] cleaning houses with my aunt and worked in the garment industry with my mother. [This experience taught me] hard work ethic. I channeled this into those avenues that were [accessible] to me, like school and extracurricular activities. I enjoyed being active and having agency over my future. I became addicted [to the mindset of] ‘I want this so I’m going to put the work into it, reap the benefits and push even more [next time]’. I like proving to myself that I am who I think I am and I like the feeling of raising the stakes. I’m an adrenaline junky.

Ultimately, I have a deep commitment to utilizing the resources and opportunities that have been granted to me and to ensure they are granted to others. 

3. Tell me one way exercising leadership has always come easy to you, and one way it has challenged you.

I’m grounded in values – equity, opportunity, fairness – so decisions come very easy to me. Because of this, I very rarely have conflicts in my decision-making capacity as a leader. I will do what’s appropriate or what my constituency requires of me. I have no problem making choices that are unpopular because I am rooted in these values.

On the opposite side of the spectrum is the choices that I make and that are rooted in these values – equity, opportunity, fairness – don’t always align with my personal interests or well-being. This is challenging. I’ve made decisions with real potential consequences that could [negatively impact] my family and loved ones. But, I ultimately recognize my responsibility to push, regardless of potential retribution.

4. Name one of the most satisfying leadership roles you have had, and briefly tell me what made it so. 

Serving on the Board of Latinas Lead CA (LLCA). LLCA is a political action committee dedicated to electing Latinas at the local, state, and federal level. LLCA promotes and facilitates the mission of investing in women members of the Latinx community to lead in politics. Serving on the Board provides me with the opportunity to engage with exemplary Latinas, while working toward racial and gender political parity - what more could I ask for!? 

5. What is the best and worst decision you've ever made?

Best: Embracing myself. Once I was able to fully embrace myself - my heritage, background, accent, upbringing, etc. - I became limitless.

Worst: Not trusting my instinct. Those decisions that I've made opposite my instinct usually don't yield the best results.

6. What do you think is the most significant barrier to female leadership?

Leadership has [historically] manifested itself in a singular form – white, heterosexual male. Women have had to emulate this type of leadership for so long that it has undercut different styles of leadership, and this has led to a hegemonic leadership style. Our [societal] challenge is to embrace and reward different types of leaders. Until we do that, equity in leadership will not improve.

7. What will be the biggest challenge for the generation of women behind you?

In my humble opinion, the greatest challenge facing women of my generation is the deconstruction of the term "woman." It is not enough for us to join together as "women." We must embrace the diversity within our gender. We must redefine "women" within an intersectional framework to include an analysis of race, socio-economic status, queer folks, transgender women, etc. Until we are able to fully embrace all of the identities encompassed by "women," we will not achieve true progress.

8. What woman inspireS you and why? 

My mother. She is the most phenomenal woman on this planet. What I admire most about her is her tenacity. She's an incredibly resilient person, from living through the civil war in El Salvador, to migrating to the United States, raising four children on her own, and conquering every challenge in between. My mother is the kind of woman that I aspire to be: committed, wise, and selfless. 


en espaÑol

1. ¿dónde creciste?

Nací y crecí en Los Angeles, California (South Central/Echo Park área). Mi mamå es inmigrante del Salvador y yo soy la primera generación nacida en Estados Unidos.

2. Cuéntame un poco sobre tu camino para llegar hasta donde estas hoy en día.

Soy la primera en mi familia en graduarse de la preparatoria. Fue una experiencia única y algo solitario. No tenía mucha gente que me guiara en el camino de la educación, sobre todo en la escuela de leyes, y en el proceso me llegue a sentir sola. Lo que me ayudo a cumplir lo que hasta ahora he logrado es entender las limitaciones que tuvo mi familia – asistencia pública, una comunidad de bajos recursos, poco acceso a herramientas para progresar – y cambié estas limitaciones en motivación e inspiración.

Mi historia es acerca de luchar contra mis propias limitaciones. Yo crecí limpiando casas con mi tia y trabajé en la industria textil con mi madre.  Esta experiencia me enseño la ética de trabajar duro. Yo canalicé esta experiencia en algo accesible para mí como la escuela y actividades extracurriculares. Disfruté estar activa y poder tomar decisiones sobre mi futuro. Me volví adicta a la idea de que: “Quiero algo asi que trabajare duro para lograrlo y me esforzaré incluso más la prøxima vez”. Me gusta probarme que soy quien creo ser y me gusta la sensación de elevar los retos. Soy una adicta a la adrenalina.

Tengo un gran compromiso con utilizar las herramientas y aprovechar las oportunidades que se me dan y asegurar que los demás también las tengan. 

3. ¿Cuál ha sido una manera en el que ejercer el liderazgo ha sido fácil para ti y una en el que ha sido un reto?

Crecí con valores – equidad, oportunidades, justicia – así que tomo decisiones muy fácilmente. Gracias a esto casi nunca tengo conflictos en elegir correctamente. Siempre haré lo que sea apropiado y correcto de acuerdo a lo que mis onstituyentes requieren de mí. No tengo problema en tomar decisiones que no son las más populares porque estoy formada con ciertos valores y tengo que ser fiel a ellos.

Por otro lado, a veces las decisiones correctas, bajo los valores con los que crecí, no son las que más me convienen o las que ayudan a mis intereses personales. Esto entonces se convierte en un reto. Tengo que decidir con la certeza de que habrá consecuencias que pueden impactar negativamente a mi familia o mis seres queridos. Pero reconozco mi responsabilidad, a pesar de la posibilidad de la represalia. 

4. Nombra uno de los papeles de liderazgo más satisfactorios que has tenido, y dime por qué.

Servir en el Consejo de Lideres Latinas CA, (Board of Latinas Lead CA, LLCA). LLCA es un comité político dedicado a elegir Latinas a nivel local, estatal y federal. LLCA promueve y facilita la misión de invertir en mujeres miembros de la comunidad Latinx que quieren ser líderes en el ámbito político. Servir en el consejo me da la oportunidad de comprometerme con Latinas ejemplares, mientras trabajo en favor de la equidad de género política y racial. ¿Qué más podría pedir?

5. ¿Cuál es la mejor y peor decisión que has hecho?

La mejor: Enfrentarme a mí misma. Cuando logré eso, mi pasado, raíces, acento, nacionalidad se convirtieron en oportunidades que me hicieron imparable.

La peor: No seguir mis instintos. Todas las decisiones que hice en contra de mis instintos no dieron los mejores resultados. 

6. ¿Cual crees que sea la barrera más grande para las mujeres líderes?

El liderazgo se ha manifestado históricamente como una forma única de representarse – blancos, heterosexuales, hombres. Las mujeres han tenido que emular esta forma de liderazgo por un largo tiempo. Esto ha socavado diferentes estilos de liderazgo y ha llevado a un estilo de liderazgo hegemónico. Nuestra sociedad tendra que luchar para tener y aceptar distintas formas de liderazgo y líderes. Hasta que no logremos esto, la equidad en liderazgo no va a mejorar.

7. ¿Cuál es el reto más grande para la generación de mujeres detrás de ti?

En mi humilde opinión, el reto más importante que enfrentan las mujeres de mi generación es la deconstrucción del término ‘mujer’. No es suficiente para nosotras el estar juntas como ‘mujeres’. Tenemos que enfrentar la diversidad dentro de nuestro género. Tenemos que redefinir lo que es una ‘mujer’ dentro de un marco general que incluya un análisis racial, estatus socio económico, mujer transgénero, etc. Hasta que no seamos capaces de entender todas estas identidades que se enmarcan dentro de lo que significa ser ‘mujer’, no vamos a ser capaces de lograr un progreso real. 

8. ¿Qué mujer te inspira y por qué?

Mi madre. Es la persona más increíble de este planeta. Lo que más admiro de ella es su tenacidad. Es sumamente resiliente, después de vivir una guerra civil en El Salvador, de migrar a los Estados Unidos, criar a cuatro hijos por sí misma y salir adelante sin importar que reto se le presentaba en el camino. Mi madre es el tipo de mujer que aspiro a ser: comprometida, sabia y desinteresada. 


Interview By: Stephanie Perez

Spanish Content Written By: Maria Fernanda Lavalle // Find her here + here